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科学家发现“失落的大陆”,或为第八大洲?

2017-02-23 17:45:43

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华夏地理

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一个研究团队提出,新西兰下面的淹没陆地是一个大洲。不过,并不是所有人都认同。图为新西兰的卫星图像摄影:Planet Observer,Universal Images Group via Getty ...

一个研究团队提出,新西兰下面的淹没陆地是一个大洲。不过,并不是所有人都认同。

科学家发现“失落的大陆”,或为第八大洲?

图为新西兰的卫星图像

摄影:Planet Observer,Universal Images Group via Getty Images

撰文:Michael Greshko

如果由澳大利亚人和新西兰人组成的研究者团队能够说服科学界,地球上很快将出现第八大洲:一块面积是阿拉斯加州3倍的沉没陆地,其最高峰是新西兰的库克峰。

这块大陆位于澳大利亚东部,面积将近500万平方公里,比印度次大陆面积还要大,被研究者称为“西兰蒂亚”(Zealandia)。这块大陆94%的面积位于水下,只有新西兰和新喀里多尼亚位于海平面以上。

“西兰蒂亚的存在充分证明,自然科学中一些很明显的事实也可能被忽视,”研究者在新研究中写道,该研究发表于近期的GSA杂志。

之前,一些研究者将“西兰蒂亚”视为大陆地壳碎片。另一些研究机构,包括国家地理,则将“西兰蒂亚”定义为微大陆:海洋中由大陆型地壳构成的孤立陆块,不过在地质上与最近的大陆分离。就西兰蒂亚来说,这块大陆是澳洲大陆。

对由新西兰地质学家Nick Mortimer领导的研究团队来说,这一定义低估了“西兰蒂亚”。他们指出,西兰洲的面积将近500万平方公里,是马达加斯加的6倍,足以与其它微大陆区分开来。为了实现这个目的,他们建议面积超过100万平方公里的陆地就应该被定义为大陆。

按照上述定义,“西兰蒂亚”足以被视为大陆,即使它位于水下。“西兰蒂亚不被视为大陆的原因之一与其海岸线有关。人们通常认为大陆是能够居住的地方,不过如果你从地质角度考虑大陆的定义,海平面就没那么重要了。”加州大学圣芭芭拉分校的海洋地球物理学者、西兰洲专家Bruce Luyendyk说道。

不过,不是所有人都对此表示认可,部分原因是按照“大陆”的定义,大陆是被水环绕的陆地,而不是位于水下的陆地。

“我的判断是尽管西兰蒂亚具有大陆性质,但它不是大陆,”西北大学的地质学家、古代地理学专家Christopher Scotese说道。“如果西兰蒂亚是自然出现的,我们会欣然将其与澳大利亚等同起来,就像我们会将格陵兰岛与北美大陆、马达加斯加与非洲等同起来一样,”他补充说。

“近乎”为大陆?

Mortimer和同事认为,虽然西兰蒂亚位于水下,但不应成为将其否认为大陆的理由。比如说,如果南极洲的冰全部融化,其西部的大部分地区也将位于水下。

此外,研究团队指出,西兰蒂亚的地壳与其它大陆的地壳难以分辨。比如说,西兰蒂亚的地壳更厚,其密度比周围的大洋地壳小,这是大陆地壳的典型特征。另外,从西兰蒂亚海床钻取的岩芯样本表明,其大陆地壳具有岩石多样性的特征。

西兰蒂亚还保存着冈瓦那大陆分裂的重要信息。冈瓦那大陆是南方的超级大陆,包括现在的南极洲、澳大利亚、南美洲和非洲。

一亿多年前的晚白垩世期间,冈瓦那大陆处于分裂状态,在此过程中,西兰蒂亚像太妃糖一样拉伸变薄。在有些地方,西兰蒂亚的厚度不足11公里,对于大陆的厚度而言确实过薄,即便如此也要比大洋地壳厚。因此,拉伸的西兰蒂亚不断沉入更深的水下。

Mortimer和同事认为,西兰蒂亚在地质上的新奇之处是使其变得特别的原因。如果将西兰蒂亚归为大陆,它将是最年轻、最薄、沉没面积最多的陆地,这也将有助于我们了解大陆地壳的运动特征。

Scotese不赞成Mortimer和其同事的观点,不过他对他们的努力表示认可。

“我很欣赏研究作者为改变大陆定义而做的努力,不过定义改变的过程很缓慢。比如说‘行星’这个术语,就像冥王星近乎为行星,西兰蒂亚也近乎为大陆。”他说道。

(译者:流浪狗)

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